Lotus Cars – известная британская компания по производству спортивных и гоночных автомашин. Она расположена в городке Хезел графства Норфолк. Отсчет истории автомобильного бренда Lotus был начат его основателем, сыном управляющего отелем Колином Чэпменом.


В 1945 году в 17-возрасте будущий автомобилестроитель поступает в колледж при Лондонском университете, где постигает азы инженерного дела. В свободное от учебы время он с другом продает автомобили. Наступившие перебои со снабжением населения бензином приводят приятелей к безработице. Оставшийся бесхозным автомобиль Austin 7 1930 года выпуска Чэпмен переделал и назвал Trials Special, а позднее – Lotus Mark 1. После окончания колледжа Колин служит в авиации и попутно разрабатывает модель Mark 2. После демобилизации он стал работать инженером в алюминиевой компании и в свободное время конструирует спортивные машины в сарайчике за отелем отца.

Lotus Elan

В начале 1952 года Колин с Майклом Алленом создали свою компанию и стали собирать модель Mark 6. Компаньон бросил предприятие после неудачи с Mark 6, его место заняла ставшая впоследствии женой Колина Хэзел Вильямс. В 1952 году предприятие было названо Lotus Engineering Company Ltd. Название компании послужило поводом для различных его толкований. Обычно учредители автопредприятий вставляют в наименование создаваемой фирмы собственное имя – Porsche, Ford, Ferrari и т.д. Сам Колин никогда не давал по этому факту разъяснений, но вездесущие газетчики выдвинули свою версию – бизнесмен, мол, называл свою жену «цветком лотоса» (lotus blossom).

Вскоре был собран легендарный Lotus-7, который в 1957 году был запущен в серийное производство. За «семеркой» последовали «восьмерка» и «девятка». Азартный Чэпмен в 1955 году в качестве пилота участвует в гонках в Ле-Мане, но дебют был неудачным. Его страсть к гоночным автокарам была всепоглощающей. Он, в отличие от своих коллег Феррари или Ламборгини, не хотел позиционировать себя создателем автомобилей для состоятельных людей, а хотел стать, прежде всего, конструктором спортивных автомашин. В 1955 году «Lotus-11» удивил всех необычной формой кузова и четырехцилиндровым двигателем с 84 «лошадьми». В среднем расход топлива при скорости 160 км/ч. составлял 11,5км/1 л.

После представления в 1957 году на автошоу в Лондоне легкой модели «Лотос-элит» Чэпмен вошел в элиту европейских производителей. Она была совершенством – выпущена в кузове из стеклопластика, с 4-х цилиндровым мотором «Ковентри-Клаймекс» мощностью 76 л.с., хорошо управлялась и развивала скорость 200 км/ч. Вышедший «Lotus-12» проторил «дорожку» в тот мир, к которому стремился настойчивый бизнесмен – разработке автомашин для гонок F-1. В 1960 году сборка автомобилей началась на новом заводе в окрестностях местности Хезел. Находящийся рядом старый аэродром стал после реконструкции треком для испытания автомашин.

В 1961 году историческая модель «Lotus-25» принесла британцу заслуженную славу и признание. Пилот в машине находился в полулежащем положении и управлял рулем вытянутыми руками. Гонщик Джим Кларк на ней в 1963 году одержал победу в чемпионате мира. Следом появляется двухместный «Elan», а еще через год – «Elite S-2». Джим Кларк вновь становится победителем не менее известных гонок «Инди-500» в США в 1965 году на «Lotus-38». Через год на новом заводе британский бизнесмен запускает в работу купе «Europa» с центрально расположенным двигателем. В 1967 году он приобретает права на использование в своих машинах мотора «Форд-Косворт-DFV» конструктора Кейта Дакворта, которым оборудовал созданный в сотрудничестве с Морисом Филиппом свой «Лотос-49».

Чуть позже совместно созданным «Лотос-56» британцы окончательно «добили» своих конкурентов. Новый суперкар был оснащен газовой турбиной «Пратт энд Уитн», имел полный привод. Машина была новаторской, на ней не было ни коробки передач, ни сцепления. Была использована цепь Морзе с несколькими рядами цепей. Успешные 60-е годы стали триумфом Чэпмена и его автокаров. Но белые полосы успехов чередовались с черными. Трагическая смерть легендарного любимца Джима Кларка в 1968 году на автотрассе Хоккенхайма потрясла весь мир и, особенно, британских болельщиков. Чемпионом того года становится пилот Хилл из команды Чэпмена на «Лотос-49В». В 1970 году вновь случилась трагедия: лидировавший в чемпионате F-1 Йохен Риндт на «Лотосе-72» разбивается во время тренировки.

Lotus Evora S

Спонсорство всегда было составной частью таких соревнований, но первенство в отделке своих автомашин корпоративными цветами фирм-спонсоров принадлежит Чэпмену. Чемпионат 1972 года принес очередную победу британской команде на «Лотос-JPS». К этому времени было произведено чуть меньше 3000 автомобилей четырех серий. Позднее рост налогов вынудил бизнесмена продать лицензию на выпуск модели фирме «Катерхем кар сейлз», занимавшейся реализацией «Лотоса» около шести лет. Чэпмен к этому времени был физически и морально измотан. Управление Lotus Cars было поручено Майку Кимберли, а сам он руководил спортивной командой, занимался яхтами, а также своим самолетом.

Компания продолжила серийное производство машин, с конвейера сошел Esprit («дух») в кузове от Джуджаро. Временный спад в Формуле-1 должен был прервать автокар «Лотос-79» с новыми аэродинамическими свойствами, который мог молниеносно преодолевать повороты, но в гонке 1978 года разбивается второй пилот британской команды Ронни Петерсон. Начало 80-х стало самым тяжелым периодом предприятия. Спортивная команда уже не привозила призы, а последний проект Чэпмена «Type 88» не был допущен к участию в гонках. Трагические провалы выбили из колеи бизнесмена, он теряет интерес к спорту. Вскоре был выпущен Esprit Turbo, но неудачи на международных соревнованиях спровоцировали спад продаж, особенно в США.

Титаническая деятельность Колина Чэпмена не могла не сказаться на здоровье неутомимого бизнесмена, скоропостижная смерть настигла его в 1982 году в 54-летнем возрасте. Лишившись безусловного вдохновителя всех новаторских идей, компания стала постепенно сдавать свои позиции. Новый управляющий Дэвид Викинс приказал удалить с эмблемы автомашин инициалы создателя фирмы, хотя потом их пришлось восстановить. В 1987 году на новом автокаре «99Т», оснащенным двойным турбонаддувом, активной подвеской и управляемой электроникой, команда вновь участвовала в гонке F-1 и стала призером. Но этим триумф и ограничился. Далее побед и призовых мест не было, а в 1995 году команда в гонках участия не принимала.

С производством серийных машин также дела не складывались. В 1986 году британскую фирму покупает концерн General Motors. Новый собственник выпустил две модели, но их стоимость была завышена и не принесла ожидаемой прибыли концерну. В 1993 году британская фирма была продана итальянской кoмпании Bugatti, а команда спортсменов Lotus в 1994 году была поглощена фирмой Pacific Grand Prix. Но потуги итальянцев в деле возрождения компании не имели успеха и в 1996 году ее снова продают уже малазийской автокомпании Proton. Она оживила производство: через год выпуск автомобилей по сравнению с 1996 году увеличился в 3 раза и составил около 2250 экземпляров.

Lotus Elise

Львиная доля продаж пришлась на одну модель – двухместный родстер Elise. В 1998 году была собрана еще одна ее версия – Elise Sport. В 2000 году на основе Elise был создан спорткар Exige с задним приводом. Второе поколение этой машины выпущено в 2004 году в сотрудничестве с японской фирмой Toyota. Последняя версия Exige Cup 260 появилась в 2010 году с 257 л.с., обеспечивавшей разгон почти 900-килограмовой машины до «сотки» за 4,1 сек. Малазийцам удалось в 2010 году возвратить на гонки F-1 команду Lotus Racing, ранее называвшейся 1Malaysia F1 Team. В следующем году на гонках участвовали уже 2 команды – Lotus Renault GP и Team Lotus.

Показанный в Париже в 2008 году автомобиль Evora с 280-сильным японским двигателем объемом 3,5 л фирмы Toyota был через год признан лучшим авто для водителя в Великобритании. Компания старается внести свою лепту в создание экологичных автомобилей. В 2008 году свет увидела модель Eco Elise на солнечных батареях, в изготовлении кузова в числе прочих были использованы материалы из шерсти и конопли. Но в 2010 году возрождавшаяся автокомпания стала вновь нерентабельной, в 2011 году ее убытки удвоились. На 2013-2014 годы запланирован выпуск нескольких новых моделей. В 2014 году должен появиться автомобиль Ethos с 1,2-литровым 4-х цилиндровым мотором с расходом топлива 4,7/100 км.

Команда британцев за всю историю участия в Гран-При одержала 79 побед. А Чэпмена чествовали с 50-ой победой раньше, чем легендарного Энцо Феррари. Насыщенная триумфами и трагедиями история британской компании Lotus не закрыта. Ее машины быстры, легковесны и удивительно «стрессоустойчивы». Они все также популярны на Родине, их знают и помнят в мире. Именитая марка и сегодня остается в числе известных производителей спортивных автомобилей. Она вернет себе лавры и победные традиции в автоспорте, сейчас время и собственники работают на нее.